La depressione invernale , quella che si scatena durante la stagione fredda, è ancora un mistero per psichiatri e medici. Molte cose, tra cui le sostanze chimiche del cervello , gli ioni nell’aria e la genetica sembrano essere coinvolte nel processo. Ma i ricercatori concordano sul fatto che le persone che soffrono di depressione invernale – noto anche come ” disturbo affettivo stagionale “, acronimo SAD, hanno una cosa in comune. Sono particolarmente sensibili alla luce o alla sua mancanza.

Molti studi hanno dimostrato che le persone con disturbo affettivo stagionale si sentono meglio dopo l’esposizione alla luce intensa. Sembra abbastanza semplice: a latitudini più elevate, le giornate invernali sono più brevi, quindi si ottiene meno esposizione alla luce solare. Sostituisci la luce solare persa con una luce artificiale intensa e l’umore migliora. Ma in realtà la cosa è molto più complessa: non si tratta solo di avere piu’luce, ma anche di averla al momento giusto. Il momento più importante per esporsi alla luce è al mattino.

Quali sono i sintomi della depressione? Apatia, rinuncia, stato di confusione, sonnolenza, somatizzazione fisiche.

Molti medici pensano che il disturbo affettivo stagionale sia dovuto a uno “sfasamento” del ritmo circadiano. L’orologio potrebbe indicare che è ora di alzarsi , ma l’orologio interno del corpo dice invece che si deve riposare. La luce intensa del mattino ripristina l’orologio circadiano.

Questo è rilevante per il cambio di “fallback”, che avviene in luoghi che osservano l’ora legale. Potresti pensare che riportare indietro l’orologio un’ora peggiorerebbe i sintomi del disturbo affettivo stagionale, perché il sole tramonta un’ora prima. In realtà è il contrario, il problema è che ci si svegli prima dell’alba, quando è ancora buio.

Molti sospettano che coloro che soffrono di depressione in inverno, le persone il cui problema è biologico e non correlato ad altri fattori, potrebbero sentirsi meglio dopo il cambiamento del tempo. Ma il miglioramento sarebbe solo temporaneo, poiché i giorni continuano ad accorciarsi.

Attenzione però: in Alaska, nel pieno dell’inverno, dove in inverno ci sono meno di quattro ore di luce al giorno in pochi soffrono di depressione.

Alcuni ricercatori hanno offerto alcune possibili spiegazioni sul perché il disturbo affettivo stagionale non è più comune nell’Artico. Per uno, le persone con disturbo affettivo stagionale possono essere geneticamente predisposte alla depressione clinica e alla sensibilità alla luce . La maggior parte delle persone, in qualsiasi luogo, non avrebbe entrambi i tratti genetici. Quindi si tratta di genetica, chi soffre di depressione probabilmente l’ha in qualche modo ereditata da propri genitori.

Ma non tutte le persone colpite da cambiamenti stagionali hanno un disturbo affettivo stagionale  Potresti avere difficoltà ad alzarti, presentare stanchezza durante il giorno o sentirti costretto a mangiare troppo, senza per forza essere depresso.

Questi sintomi possono essere trattati con la stessa terapia somministrata ai pazienti con disturbo affettivo stagionale. La luce intensa, generata da una speciale scatola molto più luminosa di una lampada normale, è la prima opzione. Ha dimostrato di funzionare, ma non per tutti. Inoltre, il momento giusto differisce da persona a persona. Per un nottambulo, prendere la terapia della luce troppo presto potrebbe peggiorare il disturbo affettivo stagionale.

Altri studiosi hanno proposto una nuova spiegazione per il disturbo affettivo stagionale: potrebbe derivare da troppa melatonina . Quando la ghiandola pineale del cervello inizia a pompare melatonina , ci addormentiamo. Durante l’inverno, gli animali secernono la melatonina per periodi più lunghi di quanto non facciano in altri periodi dell’anno. Gli studiosi hanno scoperto che lo fanno anche le persone, ma solo coloro che soffrono di disturbi affettivi stagionali.

La terapia della luce funzionerebbe ancora se la melatonina fosse il principale colpevole, perché la luce controlla i livelli di melatonina. I ricercatori stanno anche testando un farmaco chiamato propranalolo, che sperano possa migliorare i sintomi del disturbo affettivo stagionale limitando il flusso di melatonina nelle ore del mattino.

Altri ricercatori stanno studiando il ruolo delle sostanze chimiche del cervello come la serotonina e la dopamina. Si sa che ci sono interazioni tra il sistema serotoninico e il sistema circadiano.